Bureaucratic Flavors

Bureaucratic behavior comes in many flavors – it’s hard to predict until the fine lens of crisis is applied. Then, one discovers what sort of government one has. Speaking of the bureaucratic response to a non-political plague, Albert Camus had this to say about the flavors of bureaucratic behavior:

Mais ils [the bureaucrats] lui [the citizen requesting special consideration] represenaient ordinairement que c’etait aussi le cas d’un certain nombre de gens et que, par consequent, son affaire n’etait pas aussi particuliere qu’il l’imaginait. A quoi Rambert pouvait repondre que cela ne changeait rien au fond de son argumentation, on lui repondait que cela changeait quelque chose aux difficultes administratives qui s’opposaient a toute mesure de faveur risquant de creer ce que l’on appelait, avec une expression de grande repugnance, un precedent. Selon la classification que Rambert proposa au docteur Tieux, ce genre de raisonneurs constituait la categorie des formalists. A cote d’eux, on pouvait encore trouver les bien parlants, qui assuraient le demandeur que rien de tout cela ne pouvait durer et qui, prodigies de bons conseils quand on leur demandait des decisions, consolaient Rambert en decidant qu’il s’agissait seulement d’un ennui momentane. Il y avait aussi les importants, qui priaient leur visiteur de laisser une note resumant son cas et qui l’informaient qu’ils statueraient sur ce cas; les futiles, qui lui proposaient des bons de logement ou des addresses de pensions economiques; les methodiques, qui faisaient remplir une fiche et la classaient ensuite; les debordes, qui levaient les bras, et les importunes, qui detournaient les yeux; il y avait enfin les traditionnels, de beucoup les plus nombreus, qui indiquaient a Rambert un autre bureau ou une nouvelle demarche a faire. [La Peste, (Paris: Gallimard, 1947), 86-87.]

The Formalists: Those who fear creating a precedent

The Smooth-talkers: Those who reassure rather than taking action

The Hotshots: Those too important to do anything

The Trivialists: Those who offer worthless advice

The Paperpushers: Those who offer a form to be filled in and file it

The Overwhelmed: Those who have nothing to offer

The Tired: Those who turn their eyes

The Traditionalists: Those who send one elsewhere

Camus, for whatever reason, omitted one critical type, a type that as a Frenchman, he perhaps considered too obvious to need mentioning:

The Little Stalins: Those who believe it is their mission to command.

Another Frenchman, not coincidentally, beautifully characterized the Little Stalins long before Big Stalin strode the earth. Alexis de Tocqueville, speaking of the ancien regime before the centralization movement of the French Revolution, described the French bureaucracy thus:

Ce qui caracterise deja l’administration en France, c’est la haine violente que lui inspirent indistinctement tous ceux, nobles ou bourgeois, qui veulent s’occuper d’affaires publiques, en dehors d’elle. Le moindre corps independent qui semble vouloir se former sans son concours lui fait peur; la plus petite association libre, quell qu’en soit l’objet, l’importune; elle ne laisse subsister que celles qu’elle a composees arbitrairement et qu’elle preside. [L’Ancien Regime et la Revolution (Gallimard, 1967 ((1859))), 136.]

The above reference to Stalin should of course not be read as implying that French democracy resembled Stalinism, but just that the mentality of the right to control rather than the duty to serve was analogous. Stalin showed us all the danger of such a bureaucratic attitude.

One comment on “Bureaucratic Flavors

  1. versendaal says:

    Thank you very much for your thoughtful comment. This story has also appeared in Athens Plus, an Athens-based english language weekly. Are you ok if we publish it in our ‘letters to the editor’ section?

    Best,
    Harry

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