For the Peasants, Land or Stones?

From the perspective of post-Soviet history, when we are all too aware of the hideous cruelty of the Soviet system, a look back at the policy positions of the Bolsheviks when they constituted a tiny minority of weak but loud-mouthed idealists raises a troubling question: how, as turbulent events unfold and all sides contend over policy, are citizens to distinguish true reformers from power-hungry impostors?

Et la gauche, de fait, grimpa sur la table et prononca des discours: quelque long qu’eut ete le discours de Nahamkes, il ne reussit pas a rogner les debats, ceux-ci s’etalerent encore sur trois heures, et il se trouva quinze orateurs. Certes, personne ne promettait plus de mourir sur-le-champ, mais les bolchebiks exigeaient la cessation immediate de la guerre, l’introduction immediate de la semaine de huit heures, la distribution immediate de la terre appartenant aux proprietaires terriens, et refusaient pour cette raison tout contact avec le Comite de la Douma, s’opposaient a la formation d’un gouvernement bourgeois et reclamaient la constitution d’un gouvernement revolutionnaire….[Readers of the French text from which this excerpt is taken, note the curious added sentence (here, not translated.]

–Que voyons nous? clamaient les bolcheviks. Nous sommes descendus dans la rue, le sang a coule, et qu’est-ce qu’on nous propose aujourd’hui? La contre-revolution tsariste! Goutchkov, Rodzianko, les manufacturiers, Konovalov vont se moquer du peuple. En guise de terre, les paysans recevront des pierres! [Mars dix-sept, Ch. 333.]

А большевики и межрайонцы полезли на стол с речами, и те прения ещё потянулись на три часа, и нашлось 15 ораторов. Никто, правда, больше не обещал немедленно умереть, но требовали большевики немедленного окончания войны, немедленно ввести 8-часовой рабочий день, немедленно раздавать помещичью землю, а для того — никакого контакта с Думским Комитетом, недать образоваться буржуазному правительству, а создать революционное.

— Что же получилось? — кричали большевики. — Ходили на улицу, текла кровь, а что преподносят сегодня? Царскую контрреволюцию! Гучков, Родзянко, фабриканты, Коновалов посмеются над народом. Крестьянам вместо земли дадут камень! [Solzhenitsyn.ru.]

How could one not admire the brave Bolshevik minority demanding such moderate reforms as ending the war, establishing an eight-hour day, and giving the peasants the land they were tilling? What would the history of the 20th century have been like if the self-satisfied, comfortable liberal elite had only had the courage, decency, and farsightedness to offer these reforms themselves right then in February 1917 rather than handing them to the Bolsheviks as trump cards in the emerging game of power?

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s