Revolutionary Sociology

To view a revolution, among the most complex of sociological processes, as “good” or “evil”–regardless of which side one favors, is to believe in a mirage. French novels of the French Revolution offer rich examples, such as Honore de Balzac’s Les Chouans: Ou La Bretagne en 1799, a fascinating portrayal of the Breton Chouanerie, a counter-revolt closely allied with but distinct from La Vendee.

In a brief depiction of a minor battle between Revolutionary forces from Paris and their urban Breton allies on one side against counter-revolutionary Breton peasants, Balzac neatly exposes the complexity of the composition of revolutionary and counter-revolutionary coalitions:

L’esprit belliqueux de cette petite ville et le caractere breton se deployaient dans cette scene qui n’etait pas nouvelle. Ca et la, quelques meres, quelques soeurs apportaient elles-memes a leurs fils, a leurs freres, une gourde d’eau-de-vie ou des pistolets oublies. Plusieurs vieillards s’enqueraient du nombre et de la bonte des cartouches de ces gardes nationaux deguises en contre-chouans, et dont la gaiete annoncait plutot une partie de chasse qu’une expedition dangereuse. Pour eux, les rencontres de la chouannerie, ou les Bretons des villes se battaient avec les Bretons des campagnes, semblaient avoir remplace les tournois de la chevalerie. Cet enthousiasme patriotique avait peut-etre pour principle quelques acquisitions de biens nationaux; mais les bienfaits de la revolution, mieux apprecies dans les villes, l’esprit de parti et un certain amour national pour la guerre, entraient aussi pour beaucoup dans cette ardeur. [Les Chouans, Bruxelles: N.J. Gregoir, 1839, public domain reprint), 272-273.

Historian Aulard, discussing the earlier Vendee counter-revolutionary insurrection, identifies a different process. Balzac is referring to the construction of a coalition from a variety of groups with differing goals; Aulard instead focuses on shifts over time in the goals of a given group:

Les paysans vendéens, bretons, angevins ne s’étaient pas levés d’abord pour le roi, mais pour leurs curés et contre le service militaire. [485.]

Both conditions betray the degree to which a revolutionary or counter-revolutionary program may be arbitrary and vulnerable to modification by adversaries capable of implementing delicate pressure in carefully considered directions. What can be put together can be pulled apart.

Leave a Reply

Fill in your details below or click an icon to log in:

WordPress.com Logo

You are commenting using your WordPress.com account. Log Out / Change )

Twitter picture

You are commenting using your Twitter account. Log Out / Change )

Facebook photo

You are commenting using your Facebook account. Log Out / Change )

Google+ photo

You are commenting using your Google+ account. Log Out / Change )

Connecting to %s