Revolution: By Design…or Accident?

To what extend is revolution the result of design,  of intent; to what extent an accident?

…il n’y eut rien de systématique dans la création du gouvernement révolutionnaire. Presque tous les faits ci-dessus relatés montrent que ce gouvernement ne fut l’application d’aucun système, d’aucune idée préconçue, qu’il se forma empiriquement, au jour le jour, d’éléments imposés par les nécessités successives de la défense nationale, dans un peuple en guerre contre l’Europe, armé tout entier pour défendre son existence, dans un pays qui était devenu comme un vaste camp militaire. Le gouvernement révolutionnaire, expédient de guerre, était sans cesse annoncé comme devant prendre fin avec la guerre. [Aulard, Histoire politique, 462.]

A defensible hypothesis would be that the French Revolution resulted as much from the extreme hostility of European kings and from the political plotting by Louis XVI as from any revolutionary plan in the minds of those now considered to have been the leaders of the Revolution. Aulard’s comment that the revolutionary regime “was not the application of any system, of any preconceived idea” brings to mind a host of Russian Revolution events described by Solzhenitsyn in his Red Wheel novels, e.g., the haphazard decision-making surrounding the effort to persuade the Tsar to resign, the general confusion among the leaders of the new post-tsarist regime about what their goals should be, the chance absence of General Gourko at the key moment when the Army could have intervened, and the analogous arguments within the leftist camp about whether to join the government, interact with the government, or flatly oppose the government.

Aulard goes further, arguing that the leaders of the French revolution were forced by external events to betray their own liberal convictions:

Obligés de faire la guerre pour être libres, obligés d’être soldats pour rester citoyens, c’est une discipline militaire qu’ils organisèrent, et ce gouvernement révolutionnaire fut le contraire de leurs rêves, de leur idéal. [473.]

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